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    王偉:用支離破碎線索“拼”出缺失的歷史
    發表時間:2024-04-30 來源:科技日報

     

      在距地面約77米的吹風洞里,同事遞給王偉一顆類似象牙的東西。他仔細打量:這莫不是十幾載尋而不得的寶貝?“天吶,它不是步氏巨猿的牙齒嗎?”王偉脫口而出。

      這一幕常在這位山東大學文化遺產研究院教授腦中閃現。

      從這顆步氏巨猿牙齒化石開始,王偉和同事們陸續挖出許多化石,為探索早期人類起源打開了一扇窗。相關研究成果于今年1月刊發在《自然》雜志上。

      王偉主要從事東亞早期人類起源與演化、現代人起源與擴散、中國南方第四紀大型哺乳動物演化與絕滅的研究。

      王偉的研究領域有些“冷門”,他的發現多被冠以“填補空白”。比如,他在《細胞》雜志上刊發的研究成果,填補了兩地接壤區域人類古基因組研究的空白。

      “人類起源的故事并不完整?!蓖鮽萍既請笥浾哒f,“古書上沒有的記載,需要我們去補全。用支離破碎的線索‘拼’出人類歷史,這讓人十分著迷?!?/p>

     

      解開地球上最大猿類滅絕之謎

      采訪王偉并不容易,因為他一年中有1/3的時間都在野外。4月初,在會議間隙,記者才見到王偉,聽他聊起最近引起學界轟動的步氏巨猿。

      身高3米、體重500斤的步氏巨猿曾是地球上最大猿類。距今200萬年左右,它們漫步在從重慶巫山至海南島之間的大片區域。后來,這位人類“遠親”突然滅絕了。

      步氏巨猿何時滅絕,為何滅絕?這些問題困擾著古人類學家。

      今年1月,刊發在《自然》雜志上的一篇文章給出了答案。作為該文的共同通訊作者,王偉講起了成果背后的故事。

      “遠古時期的廣西曾是‘巨猿窩子’?!蓖鮽ソ榻B,從體型上看,步氏巨猿與“金剛”類似。它的牙齒大小近似象牙,外形接近人類牙齒。步氏巨猿分布集中,他和同事僅用一個下午便在洞穴里挖出90多顆巨猿牙齒化石。

      保存遺傳物質的蛋白質,是從一枚步氏巨猿牙齒化石中提取出來的。因為化石中古蛋白質比古脫氧核糖核酸(DNA)更易保存,所以科學家將從化石中提取古蛋白質的方法用到更多絕滅物種研究中。

      “我們把山川、洞穴當成實驗室,享受野外科考時光?!蓖鮽フf,他和團隊成員用6年時間,借助現代化平臺和高科技儀器,填補了缺失的部分遠古史:步氏巨猿約在1200萬年前從猩猩家族中分離出來,并獨立演化。之后,步氏巨猿的生存環境發生變化,食物減少,導致其走向滅絕。

     

      抹掉“西方先進、東方落后”分割線

      手斧是一塊上薄下厚、上尖下鈍,外形類似“瓜子”的石頭。在舊石器時代,它可被用于砍伐、狩獵。

      王偉對手斧的研究源于一個偏見。

      20世紀40年代,哈佛大學人類學家莫維斯到東南亞考察后畫了一條“莫維斯線”,將舊石器時代早期一分為二:線的左邊是西方先進的“手斧文化圈”,右邊是中國等以制造砍砸器為特征的“文化滯后的邊緣地區”。

      “那時,西方手斧前后左右對稱,帶有數字思維,比東方單刃手斧更先進?!蓖鮽フf,“難道中國沒有雙刃手斧?”

      為找到證據,時任廣西自然博物館館長王偉主導了一次考古大發現。

      百色盆地是位于廣西壯族自治區西部的新生代盆地。這里的磚紅壤層保留了大量打制石器。經過十幾年找尋,百色手斧在這里被發現。

      2000年,相關研究報告發表在《科學》雜志上。這些80萬年前的手斧,精巧程度遠勝歐洲同時期石器。

      十幾年付出終得回報。

      古人類學是研究早期人類起源與發展的一門科學。如果從進入中國地質大學地層學與古生物學(含古人類學)專業學習算起,王偉已在這個領域深耕40年。

      “現有資料少,人類起源研究比較難?!蓖鮽フf,“找到古人類化石的概率只有百萬分之一,但我們從不放棄?!?/p>

      王偉不服輸的科研態度,源于自身性格,也受前輩影響。

      耄耋之年依舊在高山峽谷進行科考的中國科學院院士殷鴻福是王偉的恩師?!霸绞瞧D苦的,越是國家需要的專業,我越要報”“錨定一個國家需要的方向,不斷掘進……”殷鴻福的話深深影響了王偉。

     

      希望更多年輕力量投身“冷門”領域

      “我們是誰”“從哪里來”“到哪里去”這些問題被稱為人生哲學三問。它們也是王偉要通過研究解答的古人類學問題。挑戰在于,古人類學中的“我們”,需要王偉“穿越”十萬甚至百萬年去找尋。

      王偉說,做人類起源研究,要有全球視野。千百萬年以來,人類起源、遷徙、演化,一直在全球范圍內進行。

      在非洲,王偉和同事穿梭于火山之間?;鹕交乙粚訉拥囟询B,像抽屜一樣。他們把“抽屜”逐個拉開,冒著烈日,找尋隱藏其中的關鍵信息。

      多年海外工作經歷,拓展了王偉的視野,讓他深切體會到“走出去”的重要性。王偉將學生派到美國、法國,希望他們增長見識,學成為國效力。

      近年來在培養學生上,王偉傾注了大量心血,希望更多年輕力量投身“冷門”領域。

      “我國從事古人類起源研究的領軍人才不超過十個?!蓖鮽フf,“現在國家重視考古,軟硬件配置都非常好,是研究古人類學的黃金時代。希望社會各界多關注古人類學?!?/p>

      王偉團隊不算大,只有十二三個人,主要由年輕教師、學生等構成。他們跟著王偉,在課堂如饑似渴地學習,在野外孜孜不倦地考察。

      王偉對記者說,他晚上總是做一個夢:在一個偏僻山洞中,他挖出了古人類頭骨。骨頭里蘊含的信息,實證了百萬年人類史。

      夢想能否照進現實?

      王偉說:“發現很難,但再難我們也要堅持做下去。哪怕有百萬分之一的希望,都要做出百分之百的努力?!保萍既請笥浾?王延斌 通訊員 車慧卿)

    網站編輯:白夢潔
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